Scoperta storica alla UCL, rilevata l’atmosfera della prima Super-Terra

Per la prima volta un team di astronomi (tra i quali 4 italiani) è riuscito a identificare i gas dell'atmosfera di un pianeta simile alla Terra

Scoperta storica alla UCL, rilevata l’atmosfera della prima Super-Terra

 

A circa 40 anni luce dalla terra, nella costellazione del Cancro, c’è una stella simile al Sole intorno alla quale orbitano cinque pianeti. Tra questi, c’è 55 Cancri-e, una “super-Terra” che pesa otto volte la nostra Terra e completa un giro di rivoluzione intorno alla stella in appena 18 ore. Questo fa sì che la sua temperatura superficiale sia superiore a 2000 gradi centigradi. Un luogo ostile ma sul quale, da oggi, abbiamo delle informazioni straordinarie.

Utilizzando dei dati ottenuti con l’Hubble Space Telescope (ESA/NASA), un team di scienziati dell’University College London ha scoperto che il pianeta ha un’atmosfera ricca di idrogeno e molto calda. “Questa è una scoperta molto emozionante perché è la prima volta che siamo stati in grado di rilevare i gas presenti nell’atmosfera di una super-Terra” ha detto Marco Rocchetto, un dottorando nel dipartimento di Fisica e Astronomia alla UCL che ha lavorato all’analisi e all’interpretazione dei dati con i colleghi Angelos Tsiaras e Ingo Waldmann. “Le osservazioni dell’atmosfera di 55 Cancri-e suggeriscono che il pianeta è stato in grado di conservare una quantità considerevole di idrogeno ed elio dalla nebula di gas dalla quale si sono formati”.

Si pensa che le super-Terre siano la tipologia di pianeta più comune nella nostra galassia, e sono così chiamati perché hanno una massa poco più grande della Terra. La “Wide Field Camera 3” (WFC3) installata a bordo del telescopio spaziale Hubble è già stata usata nel passato per studiare le atmosfere di due altre super-Terre, ma senza risultati conclusivi.

Questo risultato ci permette per la prima volta di capire di cos’è fatta l’atmosfera di una super-Terra. Ma dovremo attendere i nuovi telescopi spaziali nell’infrarosso nella prossima decade per saperne di più” ha detto la Prof. Giovanna Tinetti della UCL.

 

This artist’s impression shows the exoplanet 55 Cancri e as close-up. Due to its proximity to its parent star, the temperatures on the surface of the planet are thought to reach about 2000 degrees Celsius. Scientists were able to analyze the atmosphere of 55 Cancri e. It was the first time this was possible for a super-Earth exoplanet.
This artist’s impression shows the exoplanet 55 Cancri e as close-up. Due to its proximity to its parent star, the temperatures on the surface of the planet are thought to reach about 2000 degrees Celsius. Scientists were able to analyze the atmosphere of 55 Cancri e. It was the first time this was possible for a super-Earth exoplanet.

 

Inaspettatamente, i dati suggeriscono la possibile presenza di acido cianidrico, un indicatore di atmosfere ricche di carbonio e povere in ossigeno. “Ma l’acido cianidrico è estremamente velenoso. 55 Cancri-e non è quindi un pianeta sul quale vivrei!” ha commentato il Prof. Jonathan Tennyson, UCL.

I risultati sono presentati nell’articolo “Detection of an atmosphere around the super-Earth 55 Cancri e” che verrà pubblicato nell’Astrophysical Journal.

Il team di astronomi che ha annunciato la scoperta è composto da A. Tsiaras (University College London, UK), M. Rocchetto (University College London, UK), I. P. Waldmann (University College London, UK), O. Venot (Katholieke Universiteit Leuven, Belgium), R. Varley (University College London, UK), G. Morello (University College London, UK), M. Damiano (UCL/INAF, UK), G. Tinetti (University College London, UK), E. J. Barton (University College London, UK), S. N. Yurchenko (University College London, UK), J. Tennyson (University College London, UK).

Londra, 16/2/2016

Federico Lago

foto: artist impression della Super-Terra 55 Cancri e davanti al suo sole (Credit: ESA/Hubble, M. Kornmesser)